计算机文档的标准与专利发展动态


 
    计算机文档也能申请专利吗?这类专利是否有用呢?微软公司的FAT专利案例可解答这些问题:
  
  微软公司拥有很多文件格式,FAT仅是其中之一。FAT文件格式技术并不庞大、复杂,但是FAT文件系统的用户数以亿计,例如,目前安装MS和Linux系统的计算机大都使用该文件系统。此外,PDA、数码相机、数码摄像机、MP3、MP4等消费电子设备,使用闪存卡的大量电子产品,以及其他可移动数字媒体也使用FAT文件系统。
  
  微软公司就其FAT文件发明主要获得了两件美国专利——US5579517、US5758352。前者申请日是1995年4月24日,授权日是1996年11月26日;后者申请日是1996年9月5日,授权日是1998年5月26日。它们的名称、摘要基本相同,但是权利要求不同,都保护长、短文件名在计算机操作系统的通用名空间。在该通用名空间,每个文件有一个长文件名,一个短文件名。每个文件有一个短文件名词典入口,还至少有一个与之相关联的长文件名词典入口。一个文件的长文件名词典入口的数量取决于该文件长文件名的字符数。长文件名词典入口被设置得与已经安装的程序库尽可能兼容。
  
  上述专利的权利要求写得较为宽泛,实际上保护软件方法,主要是必不可少的计算机操作步骤,如创建第一词典入口,创建第二词典入口,存储第一和第二词典入口。这类权利要求被规避侵权的难度很大。由于软件专利的技术描述向度、方法、概念体系都与现有技术有天壤之别,而且包含着技术交底书特定撰写人和专利代理人的自由发挥,因此这类权利要求即使实质上“复活”现有技术,也很难被专利审查员发现。总之,这类专利的保护力度很大,又很像“橡皮糖”,竞争对手看着不顺眼,内心不服气,可就是很难摆脱它,将它无效也很难。一旦微软公司全面开征FAT文件系统的专利使用费,受到影响的企业可能数以万计。例如,如果微软公司用FAT专利向开源代码的软件开发商收取使用费,这可能影响大量开源软件企业对FAT技术的自由、免费使用。
  
  那么,为什么微软公司仅就FAT文档这个重要技术发明申请少量专利呢?FAT文件系统有较为悠久的发展历史。微软公司最早在1982年的MS-DOS 2.0系统中使用了FAT文件格式技术,但是最基础的技术没有申请专利。事实上,微软公司在初期发展的十多年中基本不申请专利,也没有专利保护意识,1993年遭遇软件专利侵权诉讼后,微软公司才启动了专利挖掘、部署工作。微软公司在1995年、1996年申请两篇FAT文件系统专利的时候,FAT技术的应用已经相当广泛,但是微软的专利挖掘、部署策略还处于探索阶段,还没有意识到构造专利丛林的重要性。目前,微软公司的专利策略已经进入构造软件专利丛林的新阶段,其年度美国发明专利申请量已经从最初的几十件增加到3000多件,它在美国国内的总申请量已经超过2万件。尽管专利总量已经上去,但是微软公司一些没有形成专利丛林的技术领域还是容易受到各种形式的外来攻击。例如,产品覆盖面极为广阔的FAT文件系统技术主要受上述两件专利保护。由于市场利益大、专利数量少,该技术领域出现了破坏这些专利稳定性的法律诉讼。
  
  在美国,相关法律程序早已出现,但是2003年出现了较大的调整。总体上,它允许任意第三人在未受到专利侵权诉讼威胁的情况下,仅根据自己对特定专利的专利性判断提请美国专利商标局对任意一个已经授权的美国专利进行重审。但是,重审程序主要有两种:单方重审和多方重审。单方重审可以针对任何授权专利。重审员一般是原来授予专利的审查员。重审申请人一般不参与重审,主要是重审员与专利权人合作答复重审请求和证据清单。用这种重审撤销专利的难度较大。多方重审只能针对1999年11月29日之前美国专利商标局授权的专利,但是任何利益相关人,包括重审请求人都可以参加重审程序,以充分发表各自的意见。
  
  2003年,以保护“公共技术领域”为己任的美国公共专利基金会用多方重审的法律程序对微软公司的上述FAT文件系统专利提出了重审请求,并建议美国专利商标局以缺乏新颖性、非显而易见性为由撤销微软的专利权。2004年9月底,美国专利商标局就上述两件专利分别做出专利重审裁决,初步裁定上述FAT专利权应予撤销。微软公司不服,遂于90天的时效内提起复审请求。2006年1月,微软公司在美国专利商标局赢得复审诉讼,上述两件专利的稳定性再次得以确认。
  
  在复审诉讼中败诉的美国公共专利基金会主席认为,任何人还可以继续挑战微软的FAT专利,尤其被控专利侵权的企业可以申请微软的FAT专利权无效。微软公司知识产权和许可集团的商业发展部主任则指出,微软公司从来没有提起过任何一件专利侵权诉讼。相反,专利许可是微软公司的主要策略。微软公司对FAT文件系统确定的专利许可使用费标准是:每个产品25美分,或者每个制造商25万美金。目前,一大批著名企业已经打包购买FAT文件系统专利的使用许可。不过,一些地区的专利审查结果也影响到微软的收费进度。例如,德国专利商标局以缺乏创造性为由驳回了微软公司US5758352号专利的欧洲同族专利申请——EP0618540号专利。这削弱了德国企业支付FAT专利使用费的积极性。
    计算机文档技术的标准竞争
  
  计算机文档技术的竞争主要有3个层次:市场、标准、专利。其中,市场是竞争的最终目的,也可成为标准推广和专利大规模伺伏的手段;标准是竞争的战略武器,企业如果在标准的竞争中失败,其专利部署可能前功尽弃,市场自然无法拓展;专利则是市场和标准竞争的基本工具,没有专利的标准即使得到推广也可能无法压制竞争对手,没有专利保护的市场即使做大了,也无法防范模仿和抄袭。
  
  实践表明,国内外软件企业非常重视计算机文档的标准创建与推广工作。这是因为,微软公司在操作系统和办公软件领域占据垄断地位。为了削弱微软公司对软件行业的控制力,开源软件联盟一直在推广Linux操作系统,以及Open Office等办公软件。此外,文档格式标准也是微软公司的软肋。长期处于封闭状态的文档格式标准影响软件的兼容性和信息安全,而且,如果某个封闭的文档标准统治市场,其他软件企业就会受制于人,它们开发的几乎各种软件都会遭到封闭标准控制者的打压。因此,通过推广一个不受微软等软件巨头控制的开放文档标准,其他软件企业可以摆脱这类巨头对软件行业的控制,从一定程度上制衡后者在操作系统和办公软件领域的强势地位。
  
  鉴于此,SUN、IBM、Novell等公司2002年组建了开放文档格式联盟,陆续吸引了全球441家成员。它们联合制定了一个“开放文档格式”(简称ODF)标准。2006年,ODF被国际标准组织ISO审核通过,正式确立为国际标准。目前,该标准已经陆续被美国、欧洲、巴西、马来西亚等地区大量政府机构和企业所采用。例如,2005年,美国马萨诸塞州宣布要强制推行ODF标准,使用封闭文档格式的软件可能被禁止使用。这引起了微软等公司的恐慌。不过,随着后者做出放弃封闭文档格式的让步,政府也做出了让步。目前,该州已把PDF、MS Office Open XML也纳入了合法的开放文档之列。
  
  为了抗衡ODF,微软公司在全力推广其MS Office Open XML。例如,根据微软公司的申请,欧洲计算机制造商协会已经正式批准把MS Office Open XML作为推荐标准。除了应对快速崛起的ODF,微软公司还要全力追赶PDF。目前,PDF的全球用户有5亿多,约比MS Office多1亿。它还在最新的操作系统Vista中配置了XPS文档格式标准,以从功能上全面替代PDF。作为回应,Adobe公司也加快了请求ISO审批其PDF文档格式标准的进程。
  
  我国的计算机文档标准化工作也开展得较早。例如,2002年,国内科研院所和企业共同创建了“中文办公软件工作组”。工作组的核心研究目标是创建中文办公文档格式规范。2007年4月,该规范已经被正式颁布为国家标准。有理由相信,我国拥有自主知识产权的中文办公文档格式规范会快速崛起,逐步在全球文档标准领域占据重要地位。
计算机文档技术的专利部署。
  
  计算机文档格式规范有很多种,而且绝大部分是封闭规范,内部可能隐藏专利与保密代码,也不一味追求文件的兼容互通。通用文档逐步采用开放文档格式规范,这是一个大趋势。但是,很多文档出于特殊需求应当继续采用封闭规范。无论是开放规范、封闭规范,专利部署都必不可少。
  
  检索显示,计算机文档技术也是专利部署的密集之地。可是,我国绝大部分科研机构和企业不了解该领域的专利性问题,更不懂得如何在这个领域挖掘、部署专利。例如,我国很多电子签名服务机构自主开发了加密、签名文档技术规范。有些金融机构、CA机构、政府部门也已经大规模使用国内企业自主开发的保密文档技术规范。但是,这些单位基本上都没有就文档格式规范部署专利,甚至没有对自己发明的方法、流程、系统、产品申请专利。值得忧虑的是,为了与主流产品兼容,国内不少企业通过反向工程、反汇编获得他人技术方案,投入巨资开发兼容产品。由于被兼容的软件产品,包括计算机文档可能已被嵌入专利,这种商业策略也隐藏着不小的商业风险。因此,加强本领域专利的检索、研究、分析,积极借鉴同行的专利工作经验,这对计算机文档技术的研究、开发单位也非常重要。检索显示,与计算机文档格式发明相关的专利技术主要分布在如下领域:
  
  第一,文件格式发明。例如,我国02820479.4号专利文献涉及一种可扩展的文件格式,它能与应用程序各时期的版本,以及将来的版本兼容。它将文件版本水印包含在应用程序的原始数据文件中。文件版本水印可以指示原始数据文件的各种属性,指示对文件所作的改变、添加或删除。我国200480001339.8号专利文献涉及一种模块化文档格式。内容框架和文档格式定义了一组构件块,用于组成、包装、分发和呈现以文档为中心的内容。构件块定义了用于文档格式的平台无关框架,使软件和硬件系统能够可靠并一致地生成、交换和显示文档。
  
  第二,文件格式识别技术。例如,US20070055934号专利文献保护读取网络文档非标准字体的操作系统运行方法。US5740469号专利文献保护动态读写多目标文件格式的设备。我国200510097569.5号专利文献涉及一种文件格式识别系统及方法。它建立对应不同文件格式的文件格式定义参数,以及对应该文件格式定义参数的处理参数数据库,能正确识别文件格式及其处理参数。我国200510130645.8号专利文献保护FAT文件系统中基于位置的接口访问方法及其装置。它首先为文件设置一个结构体,用于存储文件的地址信息;然后,设置一个地址解析模块,文件系统对文件的所有操作都经过这个模块,保证直接使用文件地址信息对文件进行操作。
  
  第三,文件格式创建、修正发明。例如,US6614929号专利文献保护检测文档字符书写区的设备和方法,以及文档格式创建设备。JP4176729号专利文献保护文件格式的自动创建系统和文件输出程序。JP2000076228号专利文献文档保护格式自动修正方法。US20070019221号专利文献保护便携文件格式转换设备和方法。我国200510130648.1号专利文献保护FAT文件系统差错处理方法及其装置。它在FAT区有3个文件分配表,这3个表依次更新。出现差错时,它可以判断出具体的差错情况,并用其中正确的表恢复出现错误的表,保证系统的正常运行。
  
  第四,文件格式转换技术。例如,我国200510101224.2号专利文献涉及一种文件格式转换系统及方法。其系统包括:第一,转换模块,用于建立一批处理文件,及调用该批处理文件中的执行程序转换主板设计文件的形式码;第二,信息选择模块,用于选取转换过的主板设计文件的信息种类;第三,文件分离模块,用于将转换过的主板设计文件按选取的主板设计文件的信息种类进行内容分离;第四,结果响应模块,用于根据主板设计文件的内容分离结果确定待处理信息;第五,创建模块,用于创建参变量设计语言码以重新建立主板各叠层导线的几何排布。
  
  此外,US5283887号专利文献保护根据用户偏好在电子邮件系统中自动转换文件格式的技术。US20060259168号专利文献保护音频文件的格式转换技术。我国200410098478.9号专利文献涉及一种将记录在光盘上的蓝光光盘文件系统格式BDFS转换为通用盘格式UDF的方法和设备。它能保证符合BDFS文件系统格式的格式记录、设备与符合UDF文件系统格式的设备之间的兼容性。
  
  第五,信息安全技术。例如,我国02812364.6号专利文献涉及一种电子文档格式管理系统及方法。它能防止文件接收者被伪造文档欺骗。首先,文档格式发布机构使用签名计算单元将数字签名添加到电子文档的格式数据上,对文件的真实性予以确认。我国02128125.4号专利文献涉及一种ELF文件格式的代码签名验证方法。在用户请求执行ELF文件时,计算机系统能正确验证签名,防止病毒攻击。




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